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Preguntas y respuestas: Síndrome respiratorio de Oriente Medio por coronavirus (MERS-CoV) - Actualizacion Noviembre de 2013

¿Qué es el MERS-CoV? 
Es una cepa particular de coronavirus sospechada de ser causante del síndrome respiratorio de Oriente Medio (MERS), enfermedad que afecta a los humanos. No se había observado en los humanos antes de septiembre de 2012, pero desde entonces, se han registrado brotes esporádicos de casos humanos en 9 países.
Según un reciente informe de la OMS, un total de 153 casos de infección por MERS-CoV, incluido 64 muertos, fueron confirmados entre septiembre 2012 y noviembre 2013. 

¿Qué son los coronavirus? 
Los coronavirus son una especie de virus ARN (ácido ribonucleico). Su denominación se debe a que, al microscopio electrónico, el virus aparece rodeado de una corona o aureola característica. Existen varias especies y cepas de coronavirus de características diferentes que ocasionan una serie de síntomas, desde la enfermedad leve hasta grave, en los humanos y en diferentes especies animales. Varias especies distintas de coronavirus pueden infectar tanto a los animales como al hombre. 

¿Cuál es el origen del MERS-CoV? 
La OIE junto con sus organizaciones aliadas, la Organización Mundial de la Salud (OMS) y la Organización de las Naciones Unidas para la alimentación y la agricultura (FAO), y las autoridades nacionales de sanidad animal de los países afectados siguen de cerca las investigaciones sobre un posible origen animal del MERS-CoV.

La investigación epidemiológica en curso abarca la búsqueda de las fuentes potenciales de exposición, que son numerosas e incluyen, además de los seres humanos, el medio ambiente, la comida y el agua, así como los animales. La información pormenorizada obtenida de los familiares y las otras personas en contacto con los pacientes infectados por MERS-CoV puede ser útil para obtener indicios importantes sobre el origen de la infección.

Actualmente no existe prueba fehaciente de un potencial origen animal. Las fuentes de exposición y modos de transmisión quedán por aclararse todavía.

¿El MERS-CoV puede infectar a los animales? 
Aunque ha sido posible la infección experimental de cultura de células animales y recientemente de monos, hasta la fecha, este virus no se ha detectado en condiciones naturales en los animales.

¿Los animales son responsables de las infecciones humanas por MERS-CoV? 
Hasta la fecha, no se ha comprobado que el hombre pueda contraer la infección por contacto con animales. Sin embargo, se baraja la posibilidad de que el MERS-CoV haya evolucionado a partir de otros coronavirus que estaban en circulación en algunos animales. Se necesitan investigaciones adicionales para que se establezca el origen de las infecciones humanas por el MERS-CoV, cuando estas no sean de procedencia humana. Hasta ahora, tres modelos de infección han sido identificados por la OMS:

  • Casos adquiridos en la comunidad (las fuentes de exposición son desconocidas y podrían incluir una fuente animal, alimentaria o ambiental)
  • Infecciones adquiridas en el hospital
  • Infección adquirida por contacto estrecho entre humanos.  


¿El MERS-CoV proviene de los murciélagos?
 
Aunque se ha detectado ya un virus similar en murciélagos y que un fragmento de materia genética viral que corresponde el MERS-CoV se ha reciamente detectado en un murciélago de Arabia Saudita, se necesitan más pruebas para establecer un vínculo directo entre el MERS-CoV y los murciélagos u otra especie animal.

¿Y las sospechas de que los camellos están implicados en el síndrome respiratorio de Oriente Medio?
Actualmente no existen pruebas sólidas que consideren que los camellos sean una fuente de infección de los casos humanos del síndrome respiratorio de Oriente Medio. Según la base de datos epidemiológicos disponibles, es difícil probar que haya relación entre las pruebas serológicas positivas en camellos y los casos humanos de infección con MERS-CoV. De hecho, no existe similitud potencial entre la cepa del virus MERS-CoV aislada en los humanos y las sospechas relevadas en los camellos. Mientras no se disponga de más información, es importante mantenerse abiertos a todas las fuentes potenciales de exposición para los casos humanos.

¿Existen pruebas serológicas en los animales? 
Las pruebas serológicas apuntan a detectar los anticuerpos generados por el animal contra el virus, pero no a investigar la presencia del propio virus. Con frecuencia, es difícil, a veces imposible distinguir entre anticuerpos para diferentes virus que comparten similitudes genéticas o antigénicas, debido a la llamada “reactividad serológica cruzada”.

Las pruebas serológicas para el síndrome respiratorio de Oriente Medio aún no han sido validadas en los animales y se puede que no estén fiables. Si estas pruebas se utilizan en los animales, existe el riesgo de que arrojen resultados “falsos positivos” ya que si las pruebas aún no son suficientemente específicas, tal vez no sea posible diferenciar los anticuerpos para el virus MERS-CoV de anticuerpos para otros coronavirus, comúnmente registrados en los animales.

Es por eso que las pruebas en los animales deben concentrarse en el aislamiento e identificación del virus mismo.

¿Qué pasaría si se identifica el MERS-CoV en los animales? 
Si los resultados de las investigaciones de salud pública identifican un posible origen animal, la OIE brindará su apoyo para seguir las investigaciones conjuntas.

Los Países Miembros de la OIE tendrían la obligación de declarar a la OIE un caso confirmado del síndrome respiratorio de Oriente Medio en los animales, como enfermedad emergente, en virtud del artículo 1.1.3 del Código Sanitario para los Animales Terrestres de la OIE. No obstante, si se identificara el virus MERS-CoV en un animal, esto no significaría necesariamente que el animal fuera una fuente de infección humana. Se precisarían investigaciones minuciosas para entender la relación entre los casos animales y los casos humanos y si un hallazgo en los animales sería significativo para la infección humana.

¿Qué está haciendo la OIE? 
La OIE está trabajando en estrecha colaboración con la OMS para apoyar las investigaciones sobre un posible origen animal: un experto de la OIE participó en una misión de la OMS en el Reino de Arabia Saudita, en junio de 2013, para investigar el origen del virus MERS-CoV. La OIE cuenta también con una red informal mundial de expertos en coronavirus en animales que vigila la situación de cerca.

La OIE desarrolla y publica normas y directrices internacionales sobre la prevención y control de las enfermedades animales, incluidas las zoonosis (o sea, las enfermedades animales transmisibles a los humanos). Estas normas basadas en la ciencia proporcionan pautas sobre las mejores medidas de control que deben aplicarse, llegado el caso, a fin de poder controlar la infección en la fuente animal identificada.

La OIE es la organización de referencia para las normas internacionales relativas a la sanidad animal y las zoonosis en virtud del Acuerdo sobre las Medidas Sanitarias y Fitosanitarias (Acuerdo MSF) de la Organización Mundial del Comercio. Las decisiones relativas al comercio seguro de los animales terrestres y los productos de origen animal deben respetar las normas, recomendaciones y directrices contempladas en el Código Sanitario para los Animales Terrestres de la OIE.

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